L'introduction de graminées dans les rotations arables a le potentiel d'améliorer structure du sol et matière organique. Cela a des avantages pour la rotation des cultures, mais peut également augmenter l'eau infiltration taux pendant les tempêtes, avec des avantages qui en découlent en termes de gestion des risques d'inondation à l'échelle du bassin versant. Réduit ruissellement des bassins versants agricoles peut également entraîner une amélioration de la qualité de l'eau et de l'écologie aquatique.

Dans l'une de nos expériences de parcelles répliquées dans le projet SoilCare financé par l'UE, nous avons sélectionné cinq cultivars modernes de graminées agricoles à enracinement profond comme étant les plus susceptibles de créer des voies pour que l'eau pénètre profondément dans le profil du sol, plutôt que de s'écouler de la surface. Chaque cultivar était représenté comme un composant à 50% d'un mélange de ray-grass et de trèfle par ailleurs standard, les parcelles témoins comprenant ce mélange standard seul. Toute la zone a été pâturée par des moutons et coupée pour l'ensilage selon la pratique standard, mais au cours des troisième et quatrième années de l'expérience, nous avons clôturé une bande de trois mètres de large qui n'était ni pâturée ni coupée.

Nous avons trouvé que l'eau infiltration les taux étaient les plus élevés pour le cultivar Festulolium, «Fojtan» et le cultivar de pied de coq, «Donata» au cours de l'année 1 de l'expérience, mais cela ne s'est pas répété les années suivantes. Une évaluation détaillée du volume racinaire à travers le profil du sol au cours de l'année 3 a révélé que la biomasse racinaire de Fojtan était près de quatre fois plus élevée que le mélange standard de ray-grass à 70 cm, mais ce n'était le cas que lorsqu'il n'y avait pas de pâturage ou de coupe. Dans les zones de coupe et de pâturage adjacentes, le mélange standard de ray-grass avait une biomasse plus élevée à 70 cm, mais ce n'était que la moitié de celle du Fojtan non pâturé. Au cours de la quatrième année, lorsque le volume des racines des cinq cultivars a été mesuré, quatre d'entre eux avaient des valeurs plus élevées dans les zones non pâturées que dans les zones pâturées, mais cette différence n'était pas statistiquement significative.

Le compactage du sol à 10 cm était significativement plus élevé dans les zones pâturées et coupées que dans les parties clôturées des bandes, et dans la zone clôturée, il y avait une différence de 40% dans le volume de la pelouse entre les zones avec le compactage le plus élevé et le plus faible. Comme le volume des racines reflète la biomasse aérienne, le compactage limitera probablement l'eau infiltration à la fois directement et en limitant la croissance des racines.

Les résultats suggèrent que si certains cultivars de graminées à racines profondes ont le potentiel de contribuer à la gestion des risques d'inondation à l'échelle du paysage, leur capacité à le faire peut être limitée par le compactage du sol associé au pâturage du bétail et à la récolte de l'ensilage. Comme les automnes deviennent de plus en plus humides, le pâturage pendant cette période peut être particulièrement dommageable pour structure du sol. Pour atteindre des objectifs tels que la gestion des risques d'inondation et l'amélioration de la qualité de l'eau, il faudra peut-être trouver un équilibre entre la gestion adoptée pour atteindre les objectifs des entreprises agricoles et ceux de la société au sens large. Les incitations économiques au sein de la nouvelle initiative d'agriculture durable pour augmenter la hauteur des pelouses et gérer les densités de peuplement afin de minimiser le braconnage et le compactage des sols peuvent permettre aux agriculteurs d'atteindre les deux objectifs si le bon équilibre peut être trouvé entre les paiements et la pratique sur différents types de sols.

Il y a plus de détails sur nos recherches dans: Stoate, C., Bussell, J. et Fox, G. 2021. Potentiel des cultivars de graminées agricoles à racines profondes pour augmenter l'eau infiltration et le carbone organique du sol. Dans: Intercropping for Sustainability: Research Developments and their Application. Aspects de la biologie appliquée 146.

Article de Chris Stoate du projet Allerton, GWCT. Lire l'article original ici